Teksti: Timo Mansikka-aho, Tekstimies

Kuopio on jalkapallokaupunki. Vuonna 2020 Kuopioon saatiin useampikin mitalisijoitus. Vuonna 2019 Suomen mestaruuden voittanut KuPS taisteli itsensä pronssille vuonna 2020. Viime vuonna pronssisijalle ylsivät myös KuPSin naiset Kansallisessa Liigassa sekä junioreis­ta KuPSin B-juniorit. Amerikkalaisessa jalkapallossa Steelers toi puolestaan Vaahteramaljan ensi kertaa Kuopioon voittaessaan Vaahteraliigan syksyllä 2020.

Kilpajoukkueiden lisäksi Kuopiossa on lukuisa määrä juniorijoukkueita ja kymmeniä harrastajaseuroja. Lukumäärät kertovat, että jalkapallo on yksi suosituimmista tavoista liikkua ja harrastaa. Menestys on tärkeää, mutta jalkapallon merkitys on yllättävän monitahoinen.

”Tämä on minun tapani tehdä kotiseututyötä”

Ei ole epäilystäkään siitä, etteikö seuran omistaja Ari Lahti eläisi ja hengittäisi jalkapalloa. Tullessaan KuPSin omistajaksi viitisentoista vuotta sitten hän kertoi, että kyseessä on pienen pojan unelman toteutuminen. Sama mentaliteetti paistaa yhä: ilo siitä, että voi olla lähellä peliä, kokea ja elää jalkapallon maailmaa, sytyttää edelleen liekin kiireisen investointipankkiirin silmiin.

– Me haluamme luoda uusia esikuvia kuopiolaisille ja savolaisille pikkupojille ja -tytöille, antaa myös heille mahdollisuuksia unelmoida. Toivon, että mahdollisimman moni löytäisi innon liikkua ja pelata, ja edelleen tien säännöllisen liikunnan ja terveellisten elämäntapojen äärelle.

Suomessa lasten ja nuorten vähäinen liikkuminen on todellinen haaste. Se edellyttää omaa motivaatiota ja hyviä puitteita, joihin kuuluvat vaikkapa kenttävuorot ja yritysten tuki. Tämän lisäksi tarvitaan iso joukko vanhempia vapaaehtoistyöhön.

Ari Lahden mielestä yksi jalkapallon suurimmista ulottuvuuksista on sen kyky kerätä ihmiset yhteen, tekemään töitä hyvän asian eteen.

Yksi mukaan tullut toisensa jälkeen onkin huomannut, että jalkapallo on monessa suhteessa kiehtova laji: mitä enemmän siihen antaa, sitä enemmän tuntuu saavan korkojen kera takaisin.

Jalkapallon merkitystä kaupungin hyvinvoinnille ei myöskään ole syytä väheksyä. Ari Lahti on Palloliiton puheenjohtajana ollut mukana Euroopan-laajuisessa hankkeessa, jonka yhteydessä on käynnistetty tutkimus, kuinka paljon hyötyä jalkapallo tuo ympäristöönsä. Tässä hyödyllä tarkoitetaan nimenomaan suoraa vaikutusta terveyden, talouden ja sosiaalisen hyvinvoinnin kaltaisiin asioihin.

Kuopio ja KuPS ovat yksi pilottikaksikko, jotka ovat tehneet ensimmäiset paikallistason tutkimukset. Tulokset suorastaan häkellyttävät.

Kaikki ne joukkueet, jotka tutkimushetkellä KuPSilla olivat, tuottavat kaupungille välitöntä hyötyvaikutusta yhteensä 12,5 miljoonan euron arvosta. Kun ottaa huomioon medianäkyvyyden, yleisen mielikuvan kohenemisen ja muut välilliset vaikutukset, hyöty on vielä merkittävästi suurempi, Ari Lahti kertoo.